Génétique du cheval 2.0 : Les couleurs 

La couleur de la robe est une caractéristique importante pour les éleveurs de chevaux.  La génétique de la coloration chez le cheval implique trois différents types de gènes :

  1. Les gènes qui codent pour la couleur de base du pelage.
  2. Les gènes qui modifient la couleur de base de la robe, habituellement en la diluant.
  3. Les gènes qui donnent des motifs colorés sur la robe, entre autres les taches blanches.

Gènes de la couleur de base

Tout comme pour les autres mammifères, les mélanocytes du cheval peuvent produire deux pigments différents : l’eumélanine, de couleur noire, et la phéomélanine, de couleur jaune. Ces deux pigments se combinent pour donner la couleur de base des chevaux, soit le noir, le baie et l’alezan (aussi appelé chestnut, sorel ou rouge).  Les deux gènes responsables de ces trois couleurs de base du cheval sont retrouvés sur le Locus E (Extension) et sur le Locus A (Agouti).  Le Locus E se charge majoritairement de la production des pigments noirs.  Lorsque le Locus E est doublement muté et donc non fonctionnel (e/e), le pigment d’eumélanine (noir) ne peut pas être produit alors les pigments de phéomélanine (jaunes) prédominent, résultant ainsi en un cheval avec une robe de couleur alezan.  La même génétique récessive est responsable du pelage rouge des chiens de race Setter Irlandais.  Le Locus A, quant à lui, est responsable de la production des pigments de couleur jaune. Lorsque ce locus est double muté et non fonctionnel (a/a), les pigments de phéomélanine ne peuvent pas être produits.  Dans ce cas-ci, ce sont les pigments noirs qui prédominent et qui donnent, au final, un cheval avec une robe noire.  La même génétique récessive est responsable des chats noirs, des lapins noirs et de certains chiens noirs.  Lorsque le Locus A et le Locus E sont tous deux fonctionnels (A/- et E/-), les pigments jaunes et les pigments noirs sont produits, ce qui résulte en un cheval baie, donc de couleur brune avec les pattes, la crinière et la queue noires.

Gènes modifiant la couleur de base
En comparaison avec d’autres animaux domestiques, les gènes qui modifient la couleur de base chez le cheval sont très nombreux.  Ces gènes comprennent le gène Crème (Cr), le gène Champagne (Ch), le gène Perle (prl), le gène Dun (D), le gène Rouan (Rn), le gène Silver (Argent, Dapple, Z) et le gène Gris (G).  La majorité de ces gènes sont de génétique dominante et ils ont généralement pour effet de pâlir ou de diluer la couleur de base de la robe.  Il est intéressant de constater que le gène récessif classique de Dilution (Locus D), retrouvé chez les chiens, les chats et les lapins, n’est pas présent chez le cheval.

Crème (Cr)
Le gène de dilution Crème, aussi appelé Cremello, est de génétique dominante à pénétration incomplète.  On parle donc de codominance.  La couleur finale du cheval dépendra de la couleur de base de sa robe ainsi que du nombre de copies mutées du gène Crème.  Pour un cheval noir, une seule copie mutée du gène Crème (Cr/cr) donnera une robe de couleur Noir Smokey alors que deux copies mutées pour ce même gène (Cr/Cr) donneront une robe de couleur Crème Smokey.  Pour un cheval baie, une copie mutée donnera une robe Isabelle (Buckskin) et deux copies mutées donneront une robe Perlino. Finalement, pour un cheval alezan, une copie mutée donnera une robe Palomino et deux copies mutées donneront un cheval Cremello.

Champagne (Ch)
Le gène de dilution Champagne est rare, mais, tout comme le gène Crème, il est aussi de génétique dominante.  Une ou deux copies mutées de ce gène (Ch/-) vont diluer la couleur de base pour donner une robe Champagne Classique pour un cheval noir, une robe Champagne Ambré pour un cheval baie et une robe Champagne Doré pour un cheval alezan.

Perle (prl)
Le gène Perle a été découvert récemment.  Ce gène est plutôt rare et il est de génétique récessive.  Deux copies mutées du gène Perle (prl/prl) vont modifier une robe de base de couleur alezan en la diluant à une robe Abricot.  Aussi, lorsque homozygote récessif, ce gène va interagir avec le gène Crème (Cr) pour donner une coloration pseudo-double crème.

Dun (D)

Le gène Dun est de génétique dominante.  Une ou deux copies mutées pour le gène Dun (D/-) donneront une robe de couleur Souris (Grulla) pour un cheval noir, une robe Dun pour un cheval baie et une robe Dun Rouge pour un cheval alezan.  De plus, le gène Dun est associé aux marques sauvages, c’est-à-dire des bandes de pigmentation foncée sur le dos et sur les épaules et des bandes horizontales sur les pattes.

Rouan (Rn)
Le gène Rouan est de génétique dominante.  Ce gène ajoute des poils de couleur blanche dispersés individuellement à travers les poils de la couleur de base, et ce, partout sur le corps du cheval, sauf sur sa tête et sa queue.  Cela a pour effet de pâlir la couleur de base du cheval au niveau de son corps.  Ainsi, un cheval noir deviendra de couleur Rouan Bleu, un cheval baie deviendra de couleur Rouan sur baie et un cheval alezan deviendra Rouan sur rouge.  Avec le gène Rouan, l’âge de l’animal n’a aucun effet sur la quantité de poils blancs dans le pelage, contrairement au gène Gris pour lequel le grisonnement progressif en fonction de l’âge est existant.

Silver (Argent, Dapple) (Z)
Le gène Silver est de génétique dominante et il a pour effet de modifier les pigments noirs pour donner une robe parsemée aléatoirement de taches de couleur diluée.  Ce gène touche seulement les chevaux avec une robe noire ou baie.  La mutation Silver peut aussi être retrouvée chez les chevaux alezan, mais son effet n’est que peu visible.  Le gène Silver est aussi retrouvé chez les chiens, chez lesquels il donne le phénotype Merle. Tout comme chez les chiens, la double mutation du gène Silver (Z/Z) est à éviter puisqu’elle peut causer des problèmes oculaires développementaux.

Gris (G)
Le phénotype gris est associé à une dilution progressive de la pigmentation des poils de l’animal.  Les poulains naissent avec une pigmentation normale, mais, avec l’âge, la couleur des poils devient argentée (grise), blanche ou légèrement tachetée (gris truité).  La couleur de la peau du cheval n’est pas affectée.  L’effet du gène Gris sur les chevaux est comparable au grisonnement des cheveux humains avec l’âge.  Ce gène est de génétique dominante, ce qui veut dire que si un cheval a une robe grise, au moins un de ses parents est aussi de couleur grise.

Gènes responsables des patrons de couleur (taches blanches)

Le cheval a plusieurs gènes qui peuvent affecter les patrons de pigmentation de sa robe.  La plupart de ces gènes agissent en ajoutant des taches blanches au pelage de base.  Ces patrons de taches blanches sont appelés l’Appaloosa et le Paint.  L’Appaloosa et le Paint peuvent être transposés aux trois couleurs de base, soit le noir, le baie et l’alezan, et sont exprimés même si la couleur de base est diluée ou modifiée.  Malgré le fait que quelques gènes responsables des patrons de couleur et de taches blanches ont été identifiés, plusieurs autres gènes demeurent non identifiés à ce jour.  De plus, tout comme chez le chien et le chat, certains patrons de taches blanches peuvent être associés à des problèmes de santé.

Appaloosa

L’Appaloosa est un patron frappant de taches blanches recouvrant majoritairement la moitié postérieure du cheval (la croupe et les fesses).  Le nom ‘Appaloosa’ provient des chevaux des Nez-percés, une tribu amérindienne qui vivait près de la rivière Palouse dans le nord-est des États-Unis.  Il existe trois patrons Appaloosa : Appaloosa Blanket, Appaloosa Snowcap et Appaloosa Léopard.  La mutation génétique responsable du phénotype Léopard (Lp) a pu être identifiée.  Si ce dernier gène est double muté (Lp/Lp), il peut être associé à des problèmes oculaires telle que la cécité de nuit.

Paint

Chez les chevaux, les patrons de taches blanches dites ‘Paint’, ou encore Pinto, Pie ou Piebald, sont associés à tous les patrons de taches blanches autres que l’Appaloosa.  Ce type de taches blanches peut être observé chez de nombreux animaux domestiques puisqu’il fût incorporé dans le ‘syndrome de la domestication’.  Les patrons Paint sont classifiés en deux catégories : les patrons Tobiano et Overo.  Les patrons Overo sont sous-divisés en Overo Frame, Overo Splash et Overo Sabino.  La génétique responsable de ces patrons est compliquée et n’est pas entièrement comprise à ce jour.

Le patronTobiano est la forme la plus courante du patron de couleur Paint.  Ce patron de taches blanches est causé par une mutation dans le gène Kit, qui lui est impliqué dans la migration des cellules de la crête neurale pendant l’embryogénèse.  Le patron Tobiano présente des bordures nettes entre les régions blanches et les régions pigmentées du corps. Les régions blanches ont souvent une orientation verticale et peuvent passer par-dessus la ligne du dos du cheval.  Aucun problème de santé n’est associé avec ce patron de taches blanches.

Le patron Overo Frame est un autre patron appartenant à la famille des patrons Paint.  Ce patron est nommé ainsi puisque les régions blanches semblent être encadrées par les régions pigmentées.  Les bordures séparant les régions blanches des régions pigmentées sont irrégulières.  De plus, les régions blanches ont tendance à adopter une orientation horizontale.  Le visage du cheval est généralement blanc.  Le gène responsable du patron Overo Frame est identifié ; il se nomme le gène EDNRB et il est impliqué dans la migration des cellules de la crête neurale pendant l’embryogénèse.  La génétique de ce patron montre une dominance incomplète.  Lorsque la mutation est homozygote (O/O), le poulain va souffrir du syndrome létal du poulain blanc.  Ce poulain nait complètement blanc et meurt après quelques jours seulement dû à un sous-développement du système nerveux entérique, causé par un défaut dans les cellules de la crête neurale.

Le patron Overo Splash est un autre patron de taches blanches Paint.  Ce patron est d’origine polygénique.  Les mutations responsables du patron Overo Splash n’ont pas encore été identifiées, mais il est possible qu’elles se trouvent dans les gènes MITF et PAX3, deux gènes de grande importance en ce qui concerne le processus de migration et de survie des cellules de la crête neurale pendant l’embryogénèse. Les mutations homozygotes peuvent être embryo-létales.

Le patron Overo Sabino est un patron Paint qui donne au cheval de grandes régions de couleur blanche sur le corps et des pattes entièrement blanches.  C’est une mutation appelée SB1 dans le gène Kit qui cause le patron Overo Sabino.  Par contre, ce patron est probablement polygénique, ce qui veut dire que cette mutation n’est pas la seule en cause.  À l’extrême, le patron Sabino pourrait donner un cheval complètement blanc.


Blanc Dominant (W)
Le Blanc Dominant est un patron de pigmentation qui donne au cheval une couleur blanche dès sa naissance.  Cette coloration provient d’une autre mutation dans le gène Kit, gène qui montre une dominance incomplète.  Les mutations homozygotes (W/W) sont embryo-létales.

Cet article sur la génétique de la coloration des chevaux n’a pas pour but d’être le plus complet et exhaustif possible.  Pour plus d’informations et de détails, rendez-vous sur :

https://en.wikipedia.org/wiki/Equine_coat_color_genetics

https://thehorse.com/115689/equine-coat-color-genetics-101/

http://www.horse-genetics.com/horse-color-genetics.html

© 2018 David W. Silversides